Mayor Larry Alan Thorne

Larry ThorneLauri Allan Törni sirvió en el ejército de Finlandia durante la Guerra de Invierno combatiendo a los soviéticos. Al firmarse la paz, viajó a Alemania para enrolarse en las Waffen SS. Tuvo una brillante actuación que le hicieron merecedor a varias condecoraciones incluso la de Caballero de la Cruz de Mannerheim, Cruz de la Libertad, Segunda Clase, la segunda más alta condecoración otorgada en Finlandia durante la Segunda Guerra Mundial y la Cruz de Hierro alemana por su bravura en combate como miembro de las Waffen SS. Terminada la guerra, después de ser encarcelado varias veces, fue indultado bajo palabra y escapó a los Estados Unidos.

Debido a su extraordinaria hoja de servicios y su excelente estado físico, además de habilidades para el combate, Törni fue ayudado por el propio Jefe de las OSS, Bill Donovan, para obtener la nacionalidad estadounidense y formar parte de las nuevas Fuerzas Especiales recientemente conformadas por Donovan. Al nacionalizarse Lauri Allan Törni cambió su nombre por Larry Alan Thorne y fue admitido en el ejército como recluta.

Luego del curso básico de entrenamiento, que completó sin ninguna dificultad, fue transferido al programa de las nuevas Fuerzas Especiales. Ascendió muy rápidamente y siendo capitán en 1964 fue enviado por seis meses a Vietnam.

En febrero de 1965 regresó a Long Thanh para cumplir sus segundos seis meses en servicio. Fue asignado para trabajar en el "Studies and Observation Group", MACV-SOG (Grupo de Estudio y Observación) dedicado a misiones altamente secretas con personal especializado en el Sureste Asiático. Los equipos realizaban tras las líneas enemigas misiones de reconocimiento estratégico e interdicción que eran llamadas de acuerdo al lugar donde fueran asignadas, misiones "Shining Brass", "Daniel Boone", "Salem House" o "Prairie Fire".

Cuando Vietnam del Norte comenzó a incrementar su fuerza militar en Vietnam del Sur, los regulares y las fuerzas del Vietcong ingresaron también a Laos que se había mantenido neutral. De la misma forma en que el Vietminh lo hizo contra los franceses cuando Vietnam era la Indochina Francesa, después de sus ataques los regulares e irregulares se refugiaban en Laos. Los caminos, que general no eran más que trochas abiertas en la jungla, bordeaban toda la frontera y era utilizados para transportar tropas, armas y suministros de Vietnam del Norte a Vietnam del Sur.

Tratando de impedir el uso de esas rutas, las fuerzas estadounidenses hicieron todos los esfuerzos necesarios para impedirlo. En setiembre de 1956 un grupo de reconocimiento con el código "Shining Brass" cruzó la frontera de Laos en busca de las fuerzas vietnamitas comunistas. Las normas impuestas al Pentágono por la Casa Blanca eran que no podrían penetrar en Laos, más de 50 kilómetros. En caso de ser descubiertos y capturados se les ordenó que dijeran que la misión era de búsqueda y rescate de un avión de carga C-123 que fue reportado perdido en la frontera entre Vietnam y Laos.

Para la planificación de esas misiones, Larry Thorne fue enviado en muchos vuelos de inteligencia y observación a lo largo de la frontera y también tierra adentro en el este de Laos. Por ello estaba muy familiarizado con toda el área de operaciones en Laos en que participaron las fuerzas MACV-SOG.

El helicóptero que utilizaba el Cuerpo de marinos para esas misiones era el Sikorsky UH34D Seahorse, que aún para la época era un aparato anticuado, pero muy efectivo y por tanto era utilizado tanto por las fuerzas de Estados Unidos como por las de Vietnam del Sur. En consecuencia fue ampliamente usado para infiltrar las fuerzas del MACV-SOG en Laos.

Para realizar la misión, todas las tripulaciones fueron llevadas a la Base Avanzada Kham Doc para de ahí dirigirse a Laos y buscar lo que después sería conocido como los caminos de Ho Chi Min. El equipo de reconocimiento "Iowa" estaba conformado por el Sargento Maestro Charles "Slats" Petry, como jefe del grupo; el cabo Willie Card, un teniente surviernamita y 7 soldados nung, una minoría étnica vietnamita.

El Mayor Norton y el Capitán Thorne llevaron un helicóptero Kingbee de la Fuerza Aérea Survietnamita, un Huey del Ejército de EEUU y la tripulación de Control de Vuelo Avanzado para planificar la inserción del equipo en territorio de Laos. Como lugar de aterrizaje del helicóptero fue elegida una zona con vegetación quemada que dejaba un claro en la jungla.

El primer helicóptero Bird Dog, del grupo de dos a cargo de la coordinación de vuelo para la inserción del grupo "Iowa" estaba bajo el mando del Mayor Harold Niper. El segundo helicóptero del grupo iba al mando del Mayor USAF Harley B. Pyles, piloto; el Capitán USMC Winfield W. Sisson, observador y oficial de enlace de la Marina con el MACV-SOG; conformaban la tripulación de un O1E Bird Dog, identificado como "Bird Dog 55". Como fuerza de apoyo en caso de que se requiriera de poder de fuego, fue designado un grupo de bombarderos B-57 para realizar apoyo con una Patrulla de Combate Aéreo.

El tercer helicóptero pilotado por el Tte Long Phan, el co-piloto Tte 2do Tung Nguyen y el artillero Sgto. Lua That, era el de búsqueda y rescate en caso que una de las naves cayera y fuera necesario rescatar a los tripulantes. Estas tres naves pertenecían al Escuadrón de Helicópteros 219 estacionado en Da Nang. El Capitán Thorne no pensaba quedarse a esperar los resultados de la misión en Kham Duc y abordó la tercera nave como único pasajero, armado como siempre con su pistola ametralladora sueca modelo "K".

El día 18 de octubre de 1965, a las 17:45 las naves despegaron de Kham Duc. Minutos después el Mayor Pyles informó que las condiciones meteorológicas eran marginales con nubes debajo de las montañas y aumento considerable de niebla. El piloto consideró que a pesar de las condiciones podrían llevar adelante la misión y los demás aparatos despegaron. Al mismo tiempo despegaron helicópteros artillados Huey por si fuera necesario darle cobertura aérea a la misión.

Las dos escuadrillas de Kingbees y Hueys volaron a baja altura dirigiéndose a la zona del blanco en Laos. El vuelo fue muy peligroso tanto por las condiciones meteorológicas como por el fuego de ametralladoras desde tierra. Antes de la puesta del sol llegaron al blanco y mientras giraban tratando de ubicar el punto de aterrizaje el Capitán Thorne tuvo la intención de abortar la misión y regresar a Kham Duc, pero hubo un claro en las nubes y los Kingbees pudieron encontrar el sitio. Descendieron para desembarcar al grupo Iowa y subieron rápidamente. Cuando Pyles y Thorne intentaron descender, nuevamente el cielo se cerró. Thorne ordenó que los Kingbees regresaran a Kham Duc y después comunicó a los demás helicópteros que hicieran lo mismo. Thorne y el tercer helicóptero de rescate se quedaron volando en círculos para rescatar al equipo Iowa en caso que surgiera una emergencia.

Los dos primeros Kingbees reportaron techo muy bajo que los obligó a subir a 8500 pies. Thorne recibió confirmación de Iowa que la inserción fue exitosa y que estaban en camino y él a su vez informó a las escuadrillas que también regresaba a la base. Cinco minutos después de recibir el informe de Thorne los tripulantes de los demás helicópteros escucharon en la frecuencia de radio el sonido de una portadora constante que duraba unos 30 segundos, como que si alguien presionara el botón de transmisión del micrófono. Después de eso sólo hubo silencio. Mientras los demás helicópteros intentaron ubicar a cualquiera que en tierra estuviera en emergencia, el helicóptero de Thorne no respondía.

El helicóptero de Thorne fue declarado en emergencia y al día siguiente se repitió la búsqueda, operación que continuó durante un mes, pero no pudieron encontrar ningún rastro del Kingbee desaparecido, su tripulación o su pasajero. Larry Thorne fue reportado desaparecido en acción. Poco antes de la misión Thorne había sido propuesto para un ascenso a Mayor y su traslado a como oficial de inteligencia en el Estado Mayor. El ascenso fue aprobado en diciembre de 1965.

El 19 de octubre de 1966 Thorne fue declarado "Presumiblemente muerto en acción en Vietnam del Sur". Oficialmente el Departamento del Ejército informó que "el 18 de octubre de 1965, el Capitán Larry A. Thorne era pasajero a bordo de un helicóptero CH34 de la Fuerza Aérea Vietnamita que se estrelló a 25 millas al sur de DaNang." Antes del final de la guerra el helicóptero siniestrado fue encontrado y la tripulación de búsqueda y rescate encontró los restos de la tripulación vietnamita pero ningún rastro de Thorne. Los miembros del Grupo Iowa, Charles "Slats" Petry, Willie Card y los soldados vietnamitas fueron recuperados después de cumplir su misión y regresaron a Kham Duc.

En 1969 hubo 452 misiones de las Fuerzas especiales del MACV-SOG en Laos y Camboya. Fue el mayor número de misiones de sabotaje e inteligencia en suelo extranjero en la historia de EEUU.

Pero, la historia no terminó ahí, 37 años después el gobierno de Estados Unidos cerró el caso de Larry A. Thorne cuando en 1999 fueron encontrados los restos del helicóptero siniestrado. Recuperaron varios fragmentos de huesos, una pistola ametralladora sueca modelo "K" y otras piezas de equipo. Pruebas de ADN hechas a los restos y el análisis de dentadura con implantes de oro fueron prueba suficiente para determinar que Larry A. Thorne se estrelló en el helicóptero. Los restos del Mayor Larry Alan Thorne no pudieron ser repatriados a Finlandia porque era imposible separarlos de los restos del piloto, copiloto y artillero. Todos fueron enterrados juntos el 26 de junio de 2003, en el Cementerio Nacional de Arlington, VA.




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